Ηνωμένες ταξιδιωτικές πιστώσεις δίνουν φτερά στα προγράμματα γκολφ HBCU

Διατήρηση του προγράμματος ζωντανό

Όταν το Prairie View A&M έχασε το προπονητή του γκολφ το περασμένο φθινόπωρο, ο Latham μόλις είχε αποφοιτήσει με άριστα, ολοκληρώνοντας το πτυχίο αρχιτεκτονικής σε τρία χρόνια και άρχισε να εργάζεται στο μεταπτυχιακό του πρόγραμμα. Όμως η ομάδα χρειαζόταν προπονητή και ο Λάθαμ ανέβηκε σημαντικά.

«Πραγματικά κράτησε το οχυρό πέρυσι και για τις δύο ομάδες», είπε ο Levister.

Όπως ο Levister, ο Latham ήταν ένας αθλητής πολλαπλών αθλημάτων που ασχολήθηκε με το γκολφ λόγω του πατέρα του. Αλλά το αγαπημένο του άθλημα ήταν το μπέιζμπολ – ο παππούς του, Κλιφ Τζόνσον, έπαιξε 20 χρόνια στα μεγάλα πρωταθλήματα, συμπεριλαμβανομένων δύο World Series με τους New York Yankees.

Ωστόσο, όταν ο Latham έφτασε στο γυμνάσιο, είχε απογοητευτεί από το μπέιζμπολ. Υπέμενε ρατσιστικούς χλευασμούς, πολλές φορές από ενήλικες, και προπονητές που του είπαν ψέματα.

«Έχασα το πάθος μου για το μπέιζμπολ», είπε. «Δεν ήθελα καν να παίξω πια. Αυτό είναι λοιπόν που με κόλλησε πραγματικά στο γκολφ, γιατί στο τέλος της ημέρας, κανείς άλλος δεν μπορεί να πει τίποτα για μένα, εφόσον τραβάω μια παρτιτούρα που υποτίθεται ότι θα σουτάρω.

«Λοιπόν, μπήκα πραγματικά σε αυτό. Και τώρα επικεντρώνομαι μόνο στο γκολφ. Αυτό με έφερε.»

Το καλοκαίρι πριν μπει στο γυμνάσιο στο Katy του Τέξας, ένα προάστιο του Χιούστον, ο Latham περνούσε κάθε μέρα στο γήπεδο του γκολφ. Σούταρε 111 στο πρώτο του τουρνουά, αλλά μέχρι το τέλος του καλοκαιριού είχε σπάσει το 80 για πρώτη φορά. Με συνεχή βελτίωση, άρχισε να σκέφτεται να παίξει στο κολέγιο και αφοσιώθηκε προφορικά στην Prairie View A&M μετά το δεύτερο έτος του.

Εκτός από τη μελέτη για το μεταπτυχιακό του, όπου σχεδίασε μια εγκατάσταση εξάσκησης για την ομάδα του γκολφ ως έργο τάξης και χτυπώντας μπάλες στο γήπεδο, ο Latham αποκτά πρακτική εμπειρία δουλεύοντας σε μια εταιρεία αρχιτεκτονικής λίγες μέρες την εβδομάδα. Έχει επίσης έναν γιο 14 μηνών που ονομάζεται Kai — ο οποίος είναι γεμάτος «χαρά και ευτυχία», είπε ο Latham — τη μισή εβδομάδα.

«Είναι σαν το μικρό μου δίδυμο», είπε ο Latham. «Λοιπόν τώρα του πήρα ένα πλαστικό σετ μπαστούνια γκολφ και είναι υπέροχο να τον βλέπω να θέλει να παίξει μαζί τους».

Αλλά το να δουλεύει για το μεταπτυχιακό του δεν σημαίνει ότι ο Latham εγκαταλείπει το όνειρό του να παίζει γκολφ επαγγελματικά. Έχει ήδη παίξει σε ένα event της APGA και ελπίζει να παίξει αρκετά καλά φέτος για να τερματίσει στην πρώτη πεντάδα της συλλογικής κατάταξης, κάτι που θα του δώσει πρόσβαση με υποτροφία σε εκδηλώσεις περιοδειών μέχρι το τέλος της σεζόν του 2023.

«Δεν πρόκειται απλώς να σταματήσω αυτόν τον στόχο και αυτό το όνειρο», είπε. «Συνεχίζω να εργάζομαι σκληρά αυτό το εξάμηνο για να προσπαθήσω να φτάσω σε αυτό το επίπεδο ή απλώς να συνεχίσω να προσθέτω εκεί που πρέπει να είμαι».

Δίνοντας φτερά στους παίκτες

Με τις ταξιδιωτικές πιστώσεις που παρέχονται από τη United, σχολεία όπως το Prairie View A&M θα μπορούν να διαγωνίζονται σε εκδηλώσεις υψηλότερου προφίλ που διαφορετικά μπορεί να φαίνονται απρόσιτες – κυριολεκτικά.

Ο Levister, ο οποίος κάποτε οδήγησε 11 ώρες από το Durham, στη Βόρεια Καρολίνα, στο Port St. Lucie της Φλόριντα, για ένα τουρνουά κολεγίου, έχει ήδη αρχίσει να χρησιμοποιεί αυτές τις μονάδες.

«Ακόμη και στο σύντομο χρονικό διάστημα που βρίσκομαι εδώ, μας εξοικονομήσαμε τεράστιο χρόνο και χρήματα για να μπορέσουμε να έχουμε πρόσβαση στο αεροδρόμιο του Χιούστον και να πετάξουμε», είπε. «Η μείωση του κόστους ταξιδιού βοηθάει πάρα πολύ γιατί τώρα μπορούμε να χρησιμοποιήσουμε αυτά τα κεφάλαια για να τους δώσουμε μια καλύτερη εμπειρία ως φοιτητής αθλητής και παίκτης γκολφ στο κολέγιο».

Ο Latham θυμάται μια διαδρομή 15 ωρών με το λεωφορείο από το Χιούστον προς την παραλία Ponte Vedra, Φλόριντα, όπου οι Panthers έπαιξαν – και κέρδισαν – το Πρωτάθλημα PGA Works 2021 στο TPC Sawgrass. Με δύο μέρες ταξίδι προς κάθε κατεύθυνση και το ίδιο το τουρνουά, οι Black Panthers έλειπαν για εννέα ημέρες.

Γι’ αυτό ο Latham σχεδιάζει να ευχαριστήσει τον Griffith για την υποστήριξη της United την Τετάρτη. Το ότι η United και οργανισμοί όπως το PGA TOUR βλέπουν αξία στο γκολφ HBCU ήταν μια μεγάλη βοήθεια.

«Εννοώ, μας κάνει να νιώθουμε πιο άνετα όταν δεν χρειάζεται να ταξιδέψουμε», είπε ο Latham, «πιέζονται σε 14 ώρες, 16 ώρες όταν μπορούμε απλώς να κάνουμε μια βόλτα με αεροπλάνο δύο ωρών. Και επηρεάζει την ομάδα.

«Εννοώ, είχαμε στιγμές που οι άνθρωποι δεν είχαν καν αρκετές θέσεις στο λεωφορείο», συνέχισε, «και απλώς είμαστε κλειστοί ή πρέπει να κάνουμε πολλά ταξίδια για να φτάσουμε κάπου επειδή δεν έχουμε αρκετές καθίσματα.να φέρουμε όλους. Άρα σημαίνει πολλά. Μας δίνει την ευκαιρία να προσπαθήσουμε να νιώθουμε περισσότερο σαν ένα αθλητικό πρόγραμμα γιατί βλέπουμε άλλα αθλητικά προγράμματα να ταξιδεύουν με αυτόν τον τρόπο. Και δεν χρειάζεται ποτέ.

Leave a Comment

Your email address will not be published. Required fields are marked *